Nuevo estudio muestra que no hay reproducción en serpientes cabeza de cobre debido a la alta sequía

Nuevo estudio muestra que no hay reproducción en serpientes cabeza de cobre debido a la alta sequía

Dado que las serpientes comen renacuajos, salamandras y otros anfibios asociados a los humedales, entre otras cosas, los humedales resecos significaban que sus presas también se estaban secando. Crédito de la imagen: Wikipedia


Un nuevo y extenso estudio sobre serpientes cabeza de cobre en un bosque cerca de Meriden, Connecticut, reveló que cinco años consecutivos de sequía terminaron efectivamente con la producción reproductiva de las serpientes.

Ninguno de las docenas de serpientes hembras en la población monitoreada de cerca quedó embarazada un año después de que terminó la sequía, encontraron los investigadores. El año anterior, solo una hembra tuvo descendencia. En los años anteriores a la sequía, varias serpientes produjeron docenas de crías. Los nuevos hallazgos aparecen en la revista Scientific Reports.



'Antes de este estudio, sabíamos sorprendentemente poco sobre cómo la sequía afecta directamente la reproducción en las serpientes', dijo Mark A. Davis, biólogo conservacionista del Estudio de Historia Natural de Illinois en la Universidad de Illinois. Davis codirigió la investigación con Charles (Chuck) F. Smith, de Wofford College.

A medida que avanzaba la sequía, varios humedales semipermanentes, que normalmente se llenan de agua durante el otoño y el invierno y se secan gradualmente a fines del verano, se secaron por completo, descubrió el equipo. “Cuando la sequía empeoró mucho, los humedales temporales nunca se mojaron. Y los humedales permanentes se convirtieron en humedales temporales ”, opinó Davis.


Dado que las serpientes comen renacuajos, salamandras y otros anfibios asociados a los humedales, entre otras cosas, los humedales resecos significaban que sus presas también se estaban secando. La producción reproductiva de las serpientes depende de su capacidad para engordar por sí mismas un año para producir crías en el siguiente, dijeron los investigadores.

Justo antes de que comenzara la sequía de varios años, otra fuente de alimento estuvo disponible en gran abundancia: surgió una nidada masiva de cigarras de 17 años. Se sabe que las cabezas de cobre se atiborran de cigarras cuando emergen los insectos. El año siguiente, 2011, 20 hembras produjeron 148 crías, la mayor cantidad registrada durante los 10 años que los investigadores recopilaron datos.


En 2012, comenzó la sequía. El equipo quería saber si las cabezas de cobre producirían menos crías en respuesta a la sequía y la disminución de los suministros de alimentos, o si producirían la misma cantidad de crías, pero de menor tamaño, dijo Davis.

'Vimos que cada año que avanzaba la sequía, había menos hembras preñadas, y el año después de que terminó la sequía no había hembras preñadas en el sitio', dijo Davis. Independientemente de las condiciones, las serpientes que daban a luz siempre producían alrededor de seis crías, y las serpientes recién nacidas tenían aproximadamente el mismo tamaño de un año a otro, encontró el equipo. Esto significa que las serpientes están decidiendo: '¿Tengo suficiente gasolina en el tanque este año para producir descendencia?', Dijo Davis. Y a medida que avanzaba la sequía, la respuesta fue, cada vez más, 'No' ''.


Los investigadores estaban seguros de que estaban capturando a la mayoría o la totalidad de las hembras embarazadas de la población a lo largo de los años. Las serpientes regresan cada año a los mismos sitios de hibernación y gestación, lo que hace que sea relativamente fácil encontrarlas, dijo Davis.

En 2018, después de un año de precipitaciones normales, la reproducción de la cabeza de cobre se recuperó. Los investigadores contaron 100 crías de 16 hembras embarazadas. Este grupo de hembras preñadas incluía individuos que habían sido capturados y paridos en el pasado. El estudio reveló que, si bien las cabezas de cobre son resistentes, su capacidad para adaptarse al cambio ambiental tiene límites, dijo Davis.

A medida que el cambio climático estresa a todo el ecosistema, las serpientes pueden quedarse sin suministros de alimentos alternativos como las cigarras, que también están desapareciendo de muchos paisajes, dijo la coautora del estudio, Catherine Dana, estudiante graduada en entomología que se especializa en biología de las cigarras.

'Este estudio muestra que la reproducción es compleja', dijo Davis. “Un clima cambiante junto con la pérdida de biodiversidad puede poner incluso a las especies comunes en mayor riesgo de declive a corto plazo y, quizás, extinciones a largo plazo. Esto solo servirá para erosionar los servicios de los ecosistemas, los beneficios que recibimos de la naturaleza, que brindan estos animales ''.